Helicoverpa zea

Gusano elotero

General

Es una plaga importante de más de 100 cultivos, de los cuales los más notorios son el maíz, sorgo, algodón, berenjena, chile y tomate. Se alimenta principalmente de flores y frutos de la planta hospedera, y en el maíz de las mazorcas y espigas inmaduras. Los adultos tienen hábitos nocturnos, ya que responden a las radiaciones de luz nocturna, siendo atraídas a las trampas de luz, principalmente las ultravioleta; este método de captura, junto con las trampas de feromonas sexuales de agregación, son herramientas de monitoreo poblacional de la palomilla. Tienen hábitos migratorios regulares, buscando climas cálidos y templados, ya que el frío disminuye o detiene su desarrollo.

Ciclo de vida y aspecto del Gusano elotero

Los huevos son de color blanco lechoso, tornándose gris oscuro antes de la eclosión, y tienen forma de esfera estriada; la emergencia de la larva ocurre alrededor de los 4 días. Las orugas pasan por seis instares larvales, con una duración total de 2 a 3 semanas, teniendo en el primer estadio una coloración grisácea y una cápsula cefálica negra, para después cambiar a una variedad de colores como el verde, café, rosado y amarillo; otras características son su tamaño en el último instar (35 mm aproximadamente), y sus franjas longitudinales en el cuerpo. Cuando la larva ya ha completado todo su desarrollo deja de alimentarse y baja al suelo para enterrárse a unos 10-12 cm de profundidad y poder formar una celda para pre-pupar durante 1-2 días y después pasar a pupa durante 10 a 14 días, o de 3 a 5 meses en regiones con invierno muy frío; las pupas miden alrededor de 18 mm, con una coloración marrón un poco brillante. Los adultos tienen un cuerpo color café, con un tamaño de 35 a 40 mm de expansión alar (quitar coma) y una banda oscura en el margen lateral de las alas anteriores y posteriores; viven alrededor de 2.5 semanas.

Síntomas y daños

La hembra oviposita sus huevecillos en los pelos del jilote del maíz en pequeñas cantidades, de uno a tres, de los cuales las larvas se alimentan de los pelos de jilote y de los granos jóvenes en la punta de la mazorca; en el tercer instar las larvas se vuelven caníbales, quedando como sobreviviente sólo una oruga la cual volverá a alimentarse de la punta de la mazorca, barrenando el maíz. En otros cultivos tienen preferencia por los botones florales y los frutos tiernos, siendo visible el daño por la alimentación e incluso algunas larvas en la superficie, pero usualmente se ocultan dentro del organelo dejando únicamente visible el orificio de entrada, lo que hace necesario que se abra éste para la detección de la plaga.

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